Museo Virtual

Bosch, Carl

Reactor de alta presión en la fábrica de Oppau (1913)
Reactor de alta presión en la fábrica de Oppau (1913)
Vista de la planta de Oppau tras la explosión
Vista de la planta de Oppau tras la explosión

Bosch, Carl (1874-1940). Químico, ingeniero e industrial alemán. Nació en Colonia (Renania), de padre fontanero. Estudió metalurgia e ingeniería mecánica en la Escuela Técnica Superior de Charlottenburg (1894-1896) y química en la Universidad de Leipzig (1896-1898), doctorándose en química orgánica bajo la dirección de Johannes Wislicenus (1835-1902). En 1899, comenzó a trabajar como químico para la empresa Badische Anilin & Soda Fabrik (BASF) en Ludwigshafen, donde participó activamente dentro del equipo de Rudolf Knietsch (1854-1906) en el desarrollo de la emergente industria del índigo sintético (tintes). Con el nuevo siglo, Bosch empezó a interesarse en el problema de fijar el nitrógeno atmosférico. En 1907, construyó una planta piloto para producir cianuro de bario. En 1908, a iniciativa de Bosch, BASF adquirió los derechos sobre el procedimiento catalítico desarrollado en 1904-05 por el químico Fritz Haber (1868-1934) para fijar el nitrógeno y producir amoniaco, principales elementos en la fabricación de fertilizantes y de explosivos. Sin embargo, el “proceso Haber” era demasiado caro y complejo para ser comercialmente viable. Bosch condujo un equipo para su efectiva aplicación industrial, empleando altas presiones y usando hierro activado como catalizador. Después de más de 20000 experimentos, el resultado fue conocido como “proceso Haber-Bosch” (1912). Entre 1914 y 1918, fue vicedirector de BASF. En 1919, ascendió a director general. Sin embargo, la situación de BASF era penosa tras la Gran Guerra. Ante la agitación obrera reinante, Bosch logró en 1919 importantes acuerdos laborales (convenio colectivo, jornada de ocho horas), seguidos de la elección de representantes sindicales (1920) y de la presencia de los mismos en la dirección de la empresa (1923). No obstante, en 1921 la planta de Oppau sufrió una terrible explosión que mató a 565 personas. También participó como negociador alemán en el Tratado de Versalles (1919). Bajo su mandato, BASF logró sintetizar industrialmente la urea (1922). Sus químicos Matthias Pier (1882-1965) y Fritz Winkler (1888-1950) obtuvieron respectivamente el metanol (1923) y el método de lecho fluido para generar gas de combustión (1924). El propio Bosch desarrolló desde 1922 un proceso industrial para producir hidrógeno a altas presiones haciendo pasar vapor de agua y gas de agua sobre un catalizador a temperaturas elevadas. En 1925, BASF adquirió la patente del procedimiento de Friedrich Bergius (1884-1949) para producir gasolina sintética a partir del carbón, perfeccionado posteriormente por Bosch. Ese año, promovió junto a Carl Duisberg (1861-1935), de Bayer, la creación del consorcio IG Farben AG, que integraba también a otros fabricantes químicos (AGFA, Hoechst, Weiler-ter-Meer y Griesheim-Elektron). BASF participó con un 27,4 % del capital (unos 177 millones de marcos) y sus factorias de Oppau y Ludwigshafen fueron incluidas en la división de la Baja Renania. Bosch presidió la nueva empresa hasta 1935. Durante ese tiempo, las factorías de BASF produjeron para Farben diversas sustancias (fertilizantes, gasolina sintética, anticongelantes, adhesivos, cintas magnetofónicas, plásticos, cauchos artificiales, medicamentos). En 1931, Bosch era galardonado con el Premio Nobel de Química (compartido con Bergius) por sus investigaciones sobre altas presiones y la obtención del amoniaco a escala industrial. A partir de 1933, cooperó con el nacionalsocialismo para dotar a Alemania de autosuficiencia en materias primas (combustibles). En 1935, dejaba la presidencia de Farben para ser su director general. En 1937, era nombrado presidente del Instituto Kaiser Wilhelm. Recibió el doctorado “honoris causa” por las Escuelas Técnicas Superiores de Karlsruhe (1918), Münich (1922) y Darmstadt (1928), por la Escuela Superior de Agricultura de Berlín (1921) y la Universidad de Halle (1927). Fue también un gran aficionado a las ciencias naturales. Propietario de importantes colecciones de insectos y meteoritos, el asteroide 7414 descubierto en 1990 lleva su apellido en honor suyo. Murió en Heidelberg (Alemania) con 65 años.

Autora: Irene Moreno Moreno

Editor: Luis Fernando Blázquez Morales 

 

 

BIBLIOGRAFÍA

HAYES, Peter: Carl Bosch and Carl Krauch: Chemistry and the Political Economy of Germany, 1925-1945"; The Journal of Economic History 47 (2), pp 353–363, 1987.
HOLDERMANN, K. Carl Bosch und die Naturwissenschaft;. Naturwissenschaften 36 (6), pp. 161–165, 1949.
IMÁGENES:
http://upload.wikimedia.org/wikipedia/commons/d/da/Carl_Bosch.jpg
http://www.basf.com/group/corporate/en/about-basf/history/1902-1924/picture-gallery (reactor de alta presión y explosión)